Joey Didulica juicht voor Kroatië

Dit artikel krijgt u cadeau van ons

2 min leestijd
Joey Didulica juicht voor Kroatië

In Melbourne, op een kleine vijftienduizend kilometer van Moskou, kon Joey Didulica donderdagochtend zijn geluk niet op nadat Kroatië zich had geplaatst voor de WK-finale. ,,Ongelooflijk. Wat een mentaliteit, wat een vechtlust, wat een doorzettingsvermogen’’, zegt de oud-keeper (Ajax, AZ) die in het verleden vier interlands voor Kroatië speelde.

Didulica zat om vier uur ’s morgens met familie en vrienden voor de televisie om naar Engeland-Kroatië te kijken. Hij is bepaald niet de enige in Australië wiens hart sneller gaat kloppen als Kroatië speelt. ,,Na de Tweede Wereldoorlog, en vooral in de jaren zestig en zeventig, zijn veel Kroaten geëmigreerd naar Australië. Volgens mij zijn er meer dan honderdduizend Australiërs met Kroatische roots.’’

Zelf werd Didulica geboren in Australië, maar zijn ouders komen uit Kroatië. Als keeper kon hij voor beide landen spelen. Hij koos ervoor om voor Kroatië uit te komen. Bij dat land achtte hij de kans op een interlandcarrière groter. Bij Australië had hij namelijk concurrentie van Mark Schwarzer, een ’monument’ in het doel van the Socceroos.

Van 2004 tot en met 2006 maakte Didulica (40) deel uit van het nationaal elftal van Kroatië. Zodoende speelde hij nog met enkele spelers die nu op het WK zo sensationeel bezig zijn. De routiniers van het huidige elftal (Modric, Subasic, Mandzukic) stonden destijds aan het begin van hun carrière.

Twintig was Luka Modric toen hij debuteerde voor Kroatië. ,,Hij zag eruit als een kind, zo jong nog. ‘Zeg, hoe oud ben jij eigenlijk?’, vroeg ik hem een beetje plagend’’, zegt Didulica. ,,Luka werd ‘de kleine Cruijff’ genoemd, vanwege zijn spel en omdat hij op Cruijff leek. Hij speelde bij zijn eerste clubs ook vaak met nummer 14. Tegen mij had Luka het de hele tijd over Ajax, hij wilde er alles over weten. Hij wilde graag naar Ajax. Ik heb dat toen nog tegen Sjaak Swart gezegd. Ajax wilde hem ook hebben, maar het is ze niet gelukt.’’

Twee jaar later ging Modric naar Tottenham Hotspur en weer later naar Real Madrid. Met die club won hij inmiddels vier keer de Champions League.

(tekst gaat verder onder de foto)

Sinds Kroatië als onafhankelijk land toetrad tot het internationale voetbal, wist het zich bijna altijd te plaatsen voor de EK’s en WK’s. Alleen in 2000 en 2010 ontbrak het. Komen de beste voetballers van de Balkan dus uit Kroatië? ,,Ja, zonder twijfel. Servië is ook oké, maar de andere landen kunnen niet tippen aan Kroatië’’, zegt Didulica.

,,Dat is voor een groot deel te danken aan Zdravko Mamic. Da’s de vroegere baas van Dinamo Zagreb en de man die de jeugdopleiding van die club verbeterde. Mamic moet nu de gevangenis in vanwege corruptie en zo, maar ze kunnen beter een standbeeld van hem neerzetten. Wat hij voor het Kroatische voetbal heeft gedaan is geweldig. Dankzij hem zijn er zoveel goede Kroatische spelers.’’

Voorafgaand aan de wedstrijd had Didulica al gezegd dat hij niet bang was voor Engeland, de tegenstander in de halve finale. ,,Ik heb bij geen andere ploeg op dit WK zulke goede middenvelders als Modric en Rakitic gezien. We hebben gewoon veel kwaliteit. Dat het team nu drie keer een verlenging heeft gespeeld, heeft natuurlijk wel veel kracht gekost, maar ze zijn mentaal zo ongelooflijk sterk. Dit is een ongelooflijk toernooi. Eén wedstrijd nog!’’