Premium

Rust en ’rumoer’ in Tampa

Rust en ’rumoer’ in Tampa
De pittoreske wijk Ybor City in Tampa is eind 19e eeuw ontstaan door de sigareninsdustrie.
© Foto Reza Bakhtali

Vakantie in Florida betekent vaak Miami en/of Orlando, maar Tampa verdient ook bezoek. Struin door de hippe wijk Ybor City, waar de Cubaanse sigarenindustrie floreerde, speur per kano in moerassen naar wilde dieren of ga suppend de rivier af.

’Reza! Over there, at three o clock! Zie je die tak drijven? Er zitten drie jongen op. Daarnaast liggen er nog twee, boven op elkaar.”

De beestjes met de prachtige gele banden om hun lijf zien er bijna schattig uit, ware het niet dat het om Amerikaanse alligators gaat. De jongen zijn te klein om kwaad te doen - zo’n 40 à 50 centimeter lang, schat ik. Maar waar hangt de uit de kluiten gewassen moeder uit? Ligt het beest met een lengte van drie meter ergens op de loer, klaar om haar kroost te verdedigen?

Rust en ’rumoer’ in Tampa
Alligators spotten in Hillsborough RIver State Park.
© Foto Reza Bakhtali

„Geen zorgen. Het wordt pas link als de kleintjes alarm slaan met een tsjilpachtig geluid. Niet alleen hun moeder”, vertelt Mike Cole van Canoe Escape achter mij in de kano. De 28-jarige gids is echter nooit een woeste ’gator mom’ tegengekomen. De kleintjes houden zich Godzijdank koest.

Rust op het water

We varen met Canoe Experience door het broeierige Hillsborough River State Park, even buiten Tampa, halverwege de westkust van Florida. Het bosrijke moerasgebied zit vol alligators, vogels, schildpadden en vlinders. Als je gids haviksogen heeft, kun je ook bruine waterslangen zien. Hoewel bezoekers op een bord voor alligators worden gewaarschuwd, is een meevarende gids niet verplicht. Maar mét begeleiding spot je de vraatzuchtige reptielen gegarandeerd en je steekt wat op over de flora en fauna.

Verder is het puur genieten van de rust op het water, met slechts een symfonie van zingende vogels en de ritmische slag van peddels. „Daar! Op elf uur. Zie je die twee bobbels boven het water uit steken? Dat zijn de ogen van een gator.” Het beest zwemt kalm voorbij en duikt dan de diepte in. „Ze zijn banger voor ons dan andersom, hoor. Je moet ze ook niet verwarren met de grotere en agressievere krokodillen in Zuid-Florida.”

Het warme Florida is al decennia een geliefde woon- en overwinterbesteming onder ouderen uit de noordelijke Amerikaanse staten. Maar Tampa is geen Benidorm. Integendeel: er trekken steeds meer jonge mensen naar de bruisende stad. Je merkt het op de Riverwalk, een pad langs en over de Hillsborough rivier dat van downtown naar Waterworks Park in het noorden loopt.

Deze Riverwalk is populair onder fietsers, hardlopers, hippe elektrische eenwielers en wandelaars. Ik kom langs het Tampa Museum of Art (moderne en klassieke kunst), waar kinderen in het naastgelegen Waterfront Park speels door de grondfonteinen rennen en de nodige verkoeling vinden.

Iets verderop langs het water vind je het door palmbomen en fonteinen geflankeerde Straz Center, met zalen voor alle uitvoerende kunsten. Je kunt er ook even pauzeren voor een drankje op het deels overdekte terras en het verkeer op de rivier voorbij zien trekken: van watertaxi’s, plezierbootjes en waterfietsen tot suppende mensen. ’Sup’ staat voor stand up paddleboarding, waarbij je staand op een surfplank met een lange peddel vooruitkomt.

Laat deze activiteit nu op het programma staan! Aan het einde van de River Walk krijg ik bij Urban Kai SUP twee uurtjes sup-les. Een beetje gespannen omdat het de eerste keer is, maar het enthousiasme van eigenaren Michael en Aimee Conlee werkt aanstekelijk. „’We love Amsterdam.’ We zijn vorig jaar suppend door alle grachten gegaan.”

Balans vinden

Het lijkt me niet prettig op dat drukke Amsterdamse water... Gelukkig is op de Hillsborough River meer dan genoeg ruimte. In korte broek en T-shirt en met een wit uitgeslagen gezicht vol zonnebrandcrème gaan we het water op, waarbij Aimee helder uitlegt geeft. Eerst een tijd op de knieën om te wennen, de balans te vinden en de slagen te oefenen. Na zo’n twintig minuten voel ik me comfortabel en mag ik rechtop op de plank staan.

„Kijk naar de horizon als je overeind komt”, tipt Aimee. Ook dat lukt, zonder plons. Wisselen van peddelzijde - want zo stuur je - waarbij je je handen verlegt en direct de goede kant van de peddel in het water steekt, is lastig. Maar ik blijf overeind en kom goed vooruit. We suppen ontspannen de rivier af, al is het opletten geblazen als een motorboot te hard voorbij vaart. „Op je knieën!”, roept Aimee, omdat er flinke golven ontstaan. Tevreden als ik weer op de kade sta: niet één keer in het water gevallen! Evengoed kletsnat na deze pittige work-out.

Henry Plant

Onderweg naar het hotel voor een kledingwissel spot ik op de Riverwalk borden met portretten van personen die een belangrijke rol hebben gespeeld in de geschiedenis van Tampa. Zoals zakenman Henry Plant (1819-1899) die spoorverbindingen liet bouwen waardoor dit hele gebied economisch tot bloei kwam. Plant was ook de man achter het Tampa Bay Hotel. Prominenten als Winston Churchill verbleven in het adembenemende pand in Moorse stijl. Tegenwoordig is de Universiteit van Tampa er gevestigd, met een museum gewijd aan de zakenman.

Ook Vicente Martinez-Ybor (1818-1896) wordt geëerd. Deze industrieel begon in 1885 net buiten Tampa een Cubaanse sigarenfabriek. Dat werd zo’n succes dat deze uitgroeide tot een heuse stad, Ybor City, met fabrieken, arbeiderswoningen (casitas) en fraaie social clubs waar Cubaanse, Spaanse, Duitse en Italiaanse arbeidsmigranten kwamen voor steun van landgenoten, medische zorg, maar ook vermaak.

Kippen

Na 1930 ging het bergafwaarts met de sigarenbusiness, mede door de crisis en de komst van sigaretten.

Ybor City raakte in verval, maar twintig jaar geleden werd het district in ere hersteld. Met Max Herman van Ybor Walking Tours maak ik een rondje door het sfeervolle Latin Quarter, vol charmante rode bakstenen gebouwen, geplaveide straatjes en rijen hoge palmbomen. Geregeld hoor je getoeter van de historische street car, de gratis tram die Ybor City met downtown verbindt. Het wemelt van de restaurantjes, bars en ambachtelijke sigarenwinkeltjes en er scharrelen zowaar wilde kippen rond; nakomelingen van het gevogelte dat ooit in tuinen van sigarenarbeiders werd gehouden. De kippen zijn een soort erfgoed, op vangen van een kip staat een boete van 500 dollar!

Rust en ’rumoer’ in Tampa
De in Cuba geboren Yanko Maceda (40) is trots op zijn winkel met handgemaakte sigaren in Ybor City.
© Foto Reza Bakhtali

De fabriek van Ybor staat er nog, al heeft die een andere bestemming. Een blok verder gaan we bij de Cubaanse social club naar binnen. Voor de deur staat een borstbeeld van José Martí. Deze Cubaanse onafhankelijkheidsstrijder kwam dikwijls in Tampa om fondsen te werven bij de Cubanen voor zijn strijd tegen de Spanjaarden. Het verhaal wil dat het officiële startsein van de onafhankelijkheidsoorlog op een briefje, opgerold in een sigaar Cuba bereikte.

De social club straalt nog altijd grandeur uit: marmeren trappen, fraaie glas-in-loodramen, een balzaal en theater met origineel houtsnijwerk. Ik zie voor me hoe Martí hier zijn opzwepende speeches hield.

Rust en ’rumoer’ in Tampa
Eten doe je overal in Tampa goed, zo ook bij Sparkman Wharf in downtown, waar je bestelt bij hippe food-containers.
© Foto Reza Bakhtali

Ik pak de tram naar het Florida Aquarium, een leuk, leerzaam uitje langs het waterleven rond Tampa. Dat betekent niet alleen maar ’aquariumstaren’, maar ook interactie. Zo kun je zeesterren, niet-giftige kwallen en pijlstaartroggen aanraken. Hoogtepunt is de tank met tropische vissen, schildpadden, haaien en... bezoekers. Waaghalzen kunnen een begeleide duik boeken.

Safaripark

Meer dieren vind je op een half uur rijden in Busch Gardens, een safaripark mét snelle achtbanen. Houd er rekening mee dat bij dreigend onweer achtbanen worden stilgelegd, zoals ik ontdekte. Geen ramp, want met de exotische dieren - olifanten, kangoeroes en giraffen en, daar zijn ze weer, alligators - ben je makkelijk een dag zoet. Een goedkoper en rustig alternatief voor de parken van Orlando.

Wat & waar

Delta Air Lines vliegt t/m 21 oktober dagelijks (non-stop in ruim 10 uur of met overstap) van Schiphol naar Tampa. Daarna vliegen ze in de wintermaanden met overstap. www.delta.com

Meer nieuws uit Lifestyle

Ombudsman

Ombudsmannen Durk Geertsma & Ed Brouwer springen in de bres voor de consument.