AZ terug op legendarische grond

nhd Administrator
Thessaloniki

Ruim negen jaar na de memorabele wedstrijd tegen PAOK keert AZ vandaag, woensdag, terug in Thessaloniki. Ook oud-voorzitter Dirk Scheringa is mee. De selectie neemt er zijn intrek in hetzelfde hotel als destijds in 2004 – het Hyatt Regency Hotel – maar da’s dan ook de enige overeenkomst. Zo gedenkwaardig als toen, met een brand op de tribune, zal het niet meer worden.

Na 22 jaar mocht AZ in 2004 eindelijk weer eens Europa in. Co Adriaanse had de club naar de vijfde plaats geloodst. ‘WE GAAN EUROPA IN’, stond er op rode shirts die werden uitgedeeld. ,,Het was natuurlijk één groot feest dat we ons plaatsten voor de Uefacup. En zo beleefden we de wedstrijd en alles eromheen ook’’, zegt Toon Gerbrands, directeur algemene zaken, in het Noordhollands Dagblad. Een draaiboek had de club destijds niet, alles moest worden ‘uitgevonden’. Ervaring met Europese wedstrijden was er immers niet. ,,Soms was er een beetje een vakantiesfeer. Sommige spelers lagen op de middag voor de wedstrijd bij het zwembad. Daar deed niemand moeilijk over. Als ze maar niet te lang in de zon bleven. Nu zou je zeggen ‘dat is niet professioneel’, maar toen kon het. Iedereen genoot ervan, we gingen er onbevangen in.’’

AZ lootte PAOK FC uit Thessaloniki. Een bekende naam, een club die de jaren ervoor al vaak Europees had gespeeld. Een club bovendien uit het land dat die zomer Europees kampioen was geworden. Voeg daarbij nog het cliché dat de stadions er ‘heksenketels’ zijn (een paar jaar eerder was PSV’er Arnold Bruggink er nog geraakt door vuurwerk) en het was duidelijk dat AZ een zware avond tegen een sterke tegenstander verwachtte. ,,Alles was meegenomen, we gingen met nul verwachtingen heen’’, aldus Gerbrands. Voor bijna alle spelers was het hun eerste Europese ervaring. ,,Op weg naar het stadion kregen we een politie-escorte’’, vertelt José Fortes Rodriguez, speler van toen. ,,Dat hadden we nog nooit meegemaakt. Dan heb je opeens het gevoel dat je heel belangrijk bent, hoor.’’

Adriaanse wilde niets weten van beginnersstress. Hij peperde de spelers in dat ze niet naar Griekenland waren gevlogen voor een gelijkspelletje of een kleine nederlaag. ,,’We gaan hier gewoon voor de winst’, zei hij steeds. Daar was hij echt ontzettend goed in’’, zegt Fortes Rodriguez. ,,Ik weet nog dat hij voor het eerst een wedstrijdbespreking hield bij ons. ‘We gaan meteen druk zetten, we gaan dit en we gaan dat’. Ik keek eens achter me om te zien of de spelers van Real Madrid daar soms zaten, of hij het misschien tegen hen had in plaats van tegen ons. Zo was Adriaanse. En dat deed hij daar in Griekenland ook. Adriaanse kon je het gevoel geven dat je heel goed was.’’

In het Toumba Stadion, dat met zo’n tienduizend bezoekers lang niet vol zat, overrompelde AZ de thuisploeg. Al in de eerste minuut kreeg Martijn Meerdink een beste kans. Na ruim een kwartier maakte Barry van Galen er 0-1 van. PAOK maakte er daarna wel 2-1 van, maar via Denny Landzaat was het nog voor rust 2-2. Kort na rust maakte Meerdink het winnende doelpunt.

Uit frustratie staken Griekse fans vlaggen en spandoeken in de fik. Een heus tribunebrandje was het gevolg. ,,Ik werd gebeld door mijn vrouw die dacht dat het stadion ontruimd moest worden. Op tv leek het namelijk net of het hele stadion in brand stond’’, vertelt Gerbrands. ,,Ik zat die wedstrijd op de bank en zat in de tweede helft steeds naar dat vak te kijken’’, herinnert Fortes Rodriguez zich. ,,Het ging daar flink tekeer. En opeens vlogen de vlammen de lucht in.’’

Twee weken later won AZ ook de thuiswedstrijd (2-1). Het Europese sprookje zou voortduren tot de halve finale tegen Sporting Lissabon. Zo is PAOK-uit de wedstrijd waar de recente Europese successen van AZ begonnen. Inmiddels is de club gepokt en gemazeld. Draaiboeken liggen klaar, iedereen weet wat er moet gebeuren. Een trip naar Thessaloniki is nu appeltje-eitje, want liefst tachtig Europese wedstrijden speelde AZ sinds de ‘brandwedstrijd’ tegen PAOK. ,,Tachtig Europacupduels in ruim negen jaar. Dat kunnen denk ik niet veel Nederlandse club ons na zeggen’’, aldus Gerbrands.

THEO BRINKMAN

Meer nieuws uit AZ

Meest gelezen