Verbeek (AZ): 'Je ziet dat hij wel wat kan'

Theo Brinkman
Dirkshorn

Van de vier spelers die AZ heeft aangetrokken is Eli Babalj de grote onbekende. De spits is 21 jaar oud, ruim 1,90 meter lang en in het bezit van een Australisch paspoort. Vrijdagavond in Dirkshorn maakte hij zijn eerste minuten voor AZ. Met rugnummer 9.

Dat rugnummer wil trouwens niet zeggen dat Babalj meteen de ‘eerste’ spits in de selectie is geworden. Hij staat in de hiërarchie vooralsnog op de derde plek, achter Jozy Altidore (die traditioneel nummer 17 heeft) en Aron Jóhannsson (die nog zijn rugnummer 20 van vorig seizoen heeft). Dat Babalj nummer 9 draagt, heeft te maken met het vertrek van Ruud Boymans, de vorige nummer 9. Hij wordt verhuurd aan Willem II.Babalj is na Joey Didulica, Brett Holman en James Holland de vierde Australiër die bij AZ is beland. Hij beseft dat de concurrentie voor de spitspositie hevig is. ,,Ja, dat wist ik toen ik twee maanden geleden tekende bij AZ. Het is nu zaak om me aan te passen, me goed te gaan voelen en dan hopelijk te gaan spelen. We zullen zien hoe lang dat duurt.’’Ook voor Gertjan Verbeek is het nog even afwachten wat hij aan Babalj heeft. De trainer zei in het begin van de week eerlijk dat hij hem nog niet goed kende. ,,Ik had hem alleen op video gezien. Max Huiberts had hem één wedstrijd live aan het werk gezien, en Earnest Stewart een keer twintig minuten. Dat is niet veel, maar we hebben hem toch aangetrokken. Hij was financieel haalbaar, hij heeft veel potentie en hij is jong. Dat past dus in ons beleid. In hoeverre hij nu aansluiting vindt bij de basis, en hoe snel dat gaat, dat moeten we maar zien. Dat weet je nooit’’, aldus Verbeek, die op de eerste trainingen zag dat Babalj ‘wel wat kan’. ,,Maar je ziet ook dat hij op zijn tenen loopt. Hij heeft een tijd voor zichzelf getraind om zijn conditie op peil te houden. Dat is toch iets anders dan met een groep spelen en trainen.’’ Babalj werd in 1992 geboren in Sarajevo – in wat toen nog Joegoslavië heette. Amper een maand later brak de oorlog uit en vluchtte de familie Babalj met baby Eli naar Duitsland. ,,Daar hebben we drie jaar gewoond. Toen zijn we naar Australië gegaan, naar Perth. Ik heb dus zo goed als mijn hele leven in Australië gewoond en voel me een Aussie. Ik zou wel een Servisch paspoort kunnen aanvragen, maar ik zou niet weten waarom ik dat zou doen’’, zegt Babalj in het Noordhollands Dagblad.In Australië brak hij door bij Melbourne Heart. Van die club kocht AZ hem. Vrijdagavond in Dirkshorn kwam Babalj, die de tweede helft speelde, nog niet tot scoren. AZ won met 1-4.

THEO BRINKMAN

Meer nieuws uit Sport

Meest gelezen